Het is 20 juni 2017. New York verhoogt de leeftijdsgrens voor huwbare meisjes naar 16 jaar, staat er in de krant. Het was voor mij, sinds de dag dat ik hier in de Verenigde Staten ben komen wonen in 2010, één van de meest schokkende berichten. Ik las het met ongeloof en verbijstering.

New York, deze Westerse Metropool en prachtige staat waar alles zo ‘hip and happening’ lijkt, liet het tot vorig jaar wettelijk toe dat meisjes van 14 trouwden of uitgehuwelijkt werden. Alhoewel New York het sindsdien wettelijk niet meer toelaat, kan het in meer dan de helft van de staten nog wel. En als de minimumleeftijd om te trouwen in de meeste staten 18 jaar is, zijn er in iedere staat wel uitzonderingen op die regel mogelijk. Als de ouders en de rechter hun toestemming geven, kan er veel. In veel staten is er niet eens een grens aan hoe jong een kind is als het trouwt, als de rechter er maar toestemming voor geeft. Theoretisch gesproken zou in dit land een veertigjarige man met een vijfjarig meisje kunnen trouwen. Net als in Afghanistan dus. 

Streng religieuze achtergrond

De meeste van die kindbruiden hebben een streng religieuze achtergrond of komen uit kansarme gezinnen. De orthodox Joodse gemeenschap is er bijvoorbeeld zo eentje. En omdat die zo ingewikkeld te doorgronden is en pottenkijkers over het algemeen niet toestaat, is de controle op dergelijke praktijken en de voorlichting van meisjes en vrouwen ontzettend moeilijk vorm te geven. De documentaire op Netflix One of Us  laat zien hoe het er in de gesloten orthodoxe buurt in Williamsburg, Brooklyn aan toe gaat. Als je er doorheen fietst, rijdt of rent (de route van de New York marathon loopt er recht doorheen) voel je direct wat dat voor vrouwen en meisjes in deze gemeenschap betekent.

Maar ook de mormonen hebben gemeenschappen waar kindhuwelijken en polygamie nog aan de orde van de dag zijn. Afgelopen zomer reisden wij door Utah en Arizona en reden we langs het meest unheimisch en treurig stadje dat ik ooit in mijn leven gezien heb: Colorado city.  Daar bleek het een heel gewoon concept te zijn.

In New Hampshire wordt het zelfs toegestaan meisjes van 13 te trouwen als hun ouders daar toestemming voor geven. Toen een 17-jarige girl scout daartegen protesteerde, kreeg ze nul op het rekest omdat er een aantal mannelijke volksvertegenwoordigers vonden dat een 17-jarige girl scout geen zeggenschap kon hebben in dit soort onderwerpen. Oud genoeg dus om te trouwen, maar te jong om erover te praten. Het is ongelooflijk schrijnend, buitengewoon beangstigend en niet te bevatten.

De cijfers

Florida, de sunshine state, nam pas op 31 januari van dit jaar een wet aan die een einde maakt aan kindhuwelijken. Gelukkig volgen er steeds meer staten. Het aantal kindhuwelijken daalt sinds vorig jaar wel maar helaas nog niet snel genoeg. Het blijkt bijvoorbeeld heel moeilijk kind-bruiden te laten ontsnappen. Het risico voor hulporganisaties is dat ze beschuldigd worden van kidnapping van een minderjarige. En er zijn gek genoeg maar heel weinig opvanghuizen voor deze meisjes. Ze vallen dus vaak tussen wal en schip. Tussen 2000 en 2010 trouwden naar schatting bijna 250 duizend kinderen. In Texas trouwden meer dan 40 duizend kinderen tussen 2000 en 2014 en in Florida trouwden in ongeveer dezelfde periode bijna 16.500 kinderen. Naar schatting omdat het tot voor kort een verborgen probleem was.  Cijfermateriaal is daarom vaak schaars en incompleet. 

A tough battle

‘It has been a tough battle,’ zegt Fraidy Reiss. Fraidy komt zelf uit een ultra-orthodox joodse gemeenschap en werd gedwongen te trouwen op 19 jarige leeftijd. Haar organisatie Unchained at last voert de afgelopen 3 jaar campagne tegen kindhuwelijken. Toen Fraidy haar organisatie begon, dacht ze dat het makkelijk zou zijn. Gewoon het probleem uitleggen, de gevolgen en de wet zou zo veranderd worden. De US state department ziet het kindhuwelijk namelijk als schending van de rechten van de mens. Helaas is het anders. Overal zijn er politici, zoals Chris Christy de ex-gouverneur van New Jersey, die bang zijn kiezers te verliezen of die geloven dat als een meisje zwanger is ze moet trouwen.

Zwangerschap als gevolg van sexueel misbruik

In de meeste gevallen is zwangerschap echter het resultaat van seksueel misbruik en wordt het meisje dus gedwongen met haar misbruiker te trouwen. Het misbruik kan dan gewoon doorgaan en wordt zelfs ‘legaal’ zodra er getrouwd is. Het is bekend uit onderzoek dat wanneer meisjes trouwen voor hun 18e ze een significant hoger risico hebben op hartaanvallen, kanker, diabetes, beroertes en psychiatrische stoornissen. Ze maken hun school vaak niet af en lopen een hoger risico op armoede en huiselijk geweld.

Amerika en Nederland, een wereld van verschil

Toen ik vanuit Nederland hier naar toe vertrok, dacht ik dat het met de cultuurverschillen vast wel mee zou vallen. Hoe anders kan het zijn als je uit het vrije Europa naar het vrije Westen vertrekt? Maar helaas is er nog zoveel te ontwikkelen aan deze zogenaamde beschaving en heeft Amerika wat dat betreft nog een lange weg te gaan. En kindhuwelijken zijn zo’n vreselijk voorbeeld. 

 

mm
Hi! Ik ben Ingeborg en woon sinds 2010 met mijn gezin in New York. Ik schreef tot nu toe voor online platforms en tijdschriften, publiceerde de bundel 'Family Jansen Goes New York' en werkte aan mijn debuutroman ‘Kroniek van een erfenis’. Voor De Wereldwijven schrijf ik over vrouwen in de USA waar ongelijkheid, onrecht en seksisme maar ook vrouwelijke strijdkracht en energie dagelijkse kost zijn!