Toen Saskia in 1985 haar eerste verre reis van negen maanden door Zuid-Amerika maakte, wist ze het meteen: ik stop nooit met reizen. Nu, bijna 35 jaar later, denkt ze daar nog steeds zo over. Maar ze maakt zich ook steeds meer zorgen over de negatieve effecten van reizen. Haar levensmotto: Wat gij niet wilt dat u geschiedt doe dat ook een ander niet.

Haar eerste studie was toerisme aan het NWIT (nu BUAS). Daarna ging Saskia reizen en vervolgens studeerde ze antropologie. Tijdens haar studie werkte Saskia bij Vluchtelingenwerk en Unicef. Ze wilde altijd in ontwikkelingssamenwerking werken maar kwam er achter dat het daar veel te langzaam ging en ze veel meer geschikt was voor het bedrijfsleven.

Toen haar studie was afgerond, ging ze bij Sawadee reizen aan de slag waar ze 17 jaar werkte als manager touroperating en duurzaamheidscoördinator.

‘Ik heb daar heel veel geleerd en ook heel veel gereisd samen met mijn twee kinderen. Ik zag dat toerisme heel goed ingezet kan worden voor ontwikkelingssamenwerking omdat het een laagdrempelige branche is en er heel veel werk is voor laaggeschoold personeel.’

In 2014 startte je jouw bedrijf Better Places. Waarom? 

Ik ben met Better Places gestart om in te spelen op de toenemende vraag naar authentieke reiservaringen en maatwerk en om te laten zien dat je door duurzaam te ondernemen een succesvol bedrijf kunt neerzetten. Voor mij is duurzaamheid onderdeel van kwaliteit en niet iets wat je er bij doet.

Wat is het beste advies dat je gekregen hebt toen je startte? En welk advies zou je andere ondernemende vrouwen willen geven? 

Omring je met mensen die andere kwaliteiten hebben dan jezelf hebt. En als ik zelf een advies mag geven: ga aan de slag en trek je niet teveel aan van wat anderen van je vinden. Zoek medestanders en werk zoveel mogelijk samen. Het allerbelangrijkste: zorg voor een goede balans tussen werk en privé.

Is het de duurzaamheid die je drijft jouw sociale onderneming ‘groot’ te maken?

Ik merkte dat mensen tijdens hun vakantie steeds meer op zoek zijn naar bijzondere ervaringen en contact met de lokale bevolking. Ik werk al jarenlang in de reiswereld en heb inmiddels een aardig netwerk op gebouwd van reisprofessionals overal ter wereld. Zij vinden, net als ik, duurzaam reizen belangrijk en doen ze niets liever doen dan mooie reizen samen te stellen.

‘Duurzaam ondernemen en persoonlijk en informeel contact tussen de reiziger en de reisexpert vind ik belangrijk.’

Met Better Places wil ik die twee werelden samenbrengen: Mensen die op zoek zijn naar een bijzondere reiservaring, maar geen tijd hebben om zelf alles uit te zoeken en de lokale reisexperts die gespecialiseerd zijn in het samenstellen van bijzondere reizen. Zij reizen zelf ook graag en komen dus steeds nieuw plekjes tegen. Zo beschikken zij over de laatste informatie. Duurzaam ondernemen en persoonlijk en informeel contact tussen de reiziger en de reisexpert vind ik belangrijk.

Impact is voor sociale ondernemingen belangrijk. Wat is de impact van Better places op duurzaamheid en hoe meet je die? 

Transparantie is voor ons heel belangrijk. Samen met onze reisexperts over de hele wereld willen we hierin een voorloper blijven. 

Better Places introduceert in 2019 reizen met positieve impact. Onze reisexperts creëren reisplannen die positief bijdragen aan de lokale gemeenschappen en de natuur. Tegelijkertijd bieden we een geweldige ervaring voor de reiziger. 

Wij linken toerisme met de Sustainable Development Goals en zijn de eerste reisorganisatie in Nederland die hun bijdrage aan de SDG’s communiceert naar reizigers. Better Places is de eerste reisorganisatie in Nederland met een internationale B Corp certificering. Wij hebben een aantal zeer ambitieuze doelstellingen. Zoals bijvoorbeeld dat al onze reizen vanaf 2020 plasticvrij zijn. En we willen CO2-uitstoot reduceren door onder meer onze reizigers te adviseren minder vaak een verre reis te maken en langer op reis te gaan.

Met onze reisspecialisten ter plaatse, maken wij afspraken over de manier waarop we samen met hen ondernemen. ‘Onderdeel daarvan is Travelife, een internationaal management- en certificeringprogramma voor reisorganisaties en accommodaties die duurzaam willen ondernemen.  Better Places is sinds begin 2017 Travelife gecertificeerd. De meeste van onze lokale reisspecialisten hebben de Travelife training gevolgd en het partnerniveau behaald. 

‘We zullen niet stoppen met vliegen, maar we kunnen er wel bewuster mee omgaan.’

Vliegen is slecht voor het milieu, het is daarom beter om minder vaak een verre reis te maken. We zullen niet stoppen met vliegen, maar we kunnen er wel bewuster mee omgaan en ervoor zorgen dat onze negatieve impact zo klein mogelijk is en alle betrokkenen van reizen profiteren. Better Places compenseert de CO2 -uitstoot van al haar reizen. Wij compenseren niet alleen het landarrangement wat je bij ons boekt maar ook de uitstoot van de vlucht die nodig is om je bestemming te bereiken. Om de uitstoot in kaart te brengen maken wij gebruik van een carbon calculator die per reisonderdeel exact de CO2 uitstoot berekent.

Wij hebben per reis ook een infographic gemaakt om te laten zien wat de CO2 uitstoot is en laten zien dat je veel CO2 uitstoot kunt besparen door te kiezen voor een directe vlucht

En elk jaar doneren we 10% van onze winst aan positieve initiatieven die de wereld een beetje beter maken. Met deze donaties leveren wij een bijdrage aan de ontwikkelingsdoelen. Het grootste deel van onze donaties in 2018 ging naar Artsen zonder Grenzen. Daarnaast deden wij een bijdrage van 4000 euro aan Give Directly. Deze organisatie geeft direct geld aan de allerarmsten in Kenia en Uganda. De mensen bepalen zelf waar ze het geld aan uitgeven en dit leidt tot opvallend goede resultaten.

We steunden verschillende initiatieven die iets doen aan het probleem van plastic afval en gaven wij noodhulp na de aardbevingen in Indonesië. En tenslotte steunden wij een aantal kleinschalige initiatieven waar onze lokale reisexperts bij betrokken zijn. 

Wanneer is Better Places een succes voor jou? 

Het leukste van reizen organiseren zijn de enthousiaste reacties van klanten nadat ze met ons op reis zijn geweest. Met het prachtige cijfer van een 9,4 is Better Places begin 2019 voor de 4e keer verkozen door Reisgraag tot beste reisorganisatie. Dit cijfer is een gemiddelde wat reizigers hebben gegeven naar aanleiding van de reis die ze met ons maakten.  Hier zijn we uiteraard super trots op!

Better Places is een succes als de community van reisexperts verder groeit en dat iedereen met plezier aan het werk is. Ook hoop ik dat de internationale tak Better Places Travel succesvol is en dat we een mooi aanbod van reizen binnen Europa hebben. Daarnaast hoop ik natuurlijk dat er een doorbraak komt op het gebied van beperken van vervuiling door vliegen.

Tenslotte hebben we een aantal ambitieuze doelstellingen op het gebied van duurzaamheid. Zo willen we dat in 2020 al onze reizen plasticvrij zijn en reizigers tijden de reis geen plastic waterflessen hoeven te kopen.

Hoe ziet de toekomst van Better Places er uit? 

We gaan het concept van Better Places internationaal uitrollen. Op de Duitse markt zijn we met ons zusterbedrijf Fairaway inmiddels behoorlijk succesvol. Het is nu tijd om ook onze Engelstalige site betterplacestravel te laten groeien.

In 2019 gaan we aan de slag met het aanbieden van reizen binnen Europa. Dat zal een enorme uitdaging worden waarbij we graag samenwerken met zoveel mogelijk verschillende partijen. Het idee is om binnen Europa volwaardige reizen aanbieden van minimaal 2 weken met focus op voor- en na-seizoen. Ook gaan we kijken of we reizen kunnen ontwerpen waarbij de treinreis onderdeel is van de vakantie

In 2019 gaan we verder met het in kaart brengen en vergroten van onze positieve impact!

Tot slot. Wie is voor jou een wereldwijf?

Sigrid Kaag, minister voor Buitenlandse Handel en Ontwikkelingssamenwerking, is voor mij een wereldwijf. Ze is Arabiste en heeft een groot deel van haar werkzame leven in het Midden-Oosten gewerkt.  Zij komt op voor de Nederlandse kernwaarden van vrijheid, democratie, en tolerantie en waarschuwt tegen bewegingen die mensen aanwijzen als vijand, niet om wat zij doen maar om wat hun afkomst is. 

Dit artikel wordt gesponsord door BetterPlaces: originele reiservaringen wereldwijd!

mm
De Wereldwijven vertellen verhalen die inspireren, verbinden en in beweging brengen voor een tolerante, duurzame en gender-gelijke wereld.