Wat hebben seks, sport en een stukje zeep met elkaar te maken zou je denken? Veel en helaas niet zoals je in eerste instantie wellicht (logisch) denkt. Lees mee over de schokkende en schrijnende handel in illegale seks en hoe een simpel stukje zeep levens kan redden. 

In de VS, volgt de illegale sekshandel met een omzet van 32 biljoen dollar de drugsindustrie op de voet. Het is vandaag de dag één van de meest voorkomende vormen van moderne slavernij. En als je denkt dat dit vooral een probleem is in toeristische ontwikkelingslanden, dan heb je het mis. In de Verenigde Staten belanden jaarlijks zo’n 300.000 kinderen in handen van zogenoemde sex traffickers. Dit zijn in de regel vaker meisjes dan jongens. Seksueel misbruik is vaak één van de voornaamste redenen dat kinderen slachtoffer worden van sekshandel. Eén op de drie meisjes en één op de vijf jongens wordt seksueel misbruikt. Dit misbruik begint vaak al tussen de 2-4 jaar jong. En er zijn meer schokkende cijfers:

  • De gemiddelde leeftijd van slachtoffers die voor het eerst in aanraking komen met de illegale seksindustrie, is tussen de 12 en 14 jaar oud.
  • Slachtoffers worden wel 15 tot 40 keer per 24 uur verkocht aan een klant.
  • Hun pooiers verdienen gemiddeld zo’n $250.000 per slachtoffer per jaar.

Loverboys en sekshandelaren

We zijn vaak geneigd te denken dat slachtoffers veelal met geweld in deze wereld terecht komen. Niets is minder waar. In Nederland kennen we het fenomeen loverboy, een persoon die zijn volledige aandacht geeft aan een beoogd slachtoffer en manipuleert. Sekshandelaren werken op precies dezelfde manier. Eerst wordt er tijd en aandacht besteed aan het nieuwe liefje en beoogde slachtoffer maar voordat zij of hij het in de gaten heeft, is die aandacht in macht veranderd en ‘werkt’ het slachtoffer voor de persoon die zij of hij zo vertrouwde. Het psychologisch effect is enorm. Het slachtoffer verwijt zichzelf haar/zijn situatie en durft niet om hulp te vragen en verbreekt langzaam alle banden met familie en vrienden. Ze raken in een steeds dieper isolement en verstrikt in het web van hun pooier.

Behalve kinderen, zijn er alarmerend veel jonge moeders die in handen vallen van sekshandelaren. Deze groep vrouwen is erg kwetsbaar en vaak worden ook hun kinderen voor seks verkocht. Het afschuwelijk web waarin deze moeders en kinderen klem zitten is bijna niet voor te stellen. Bij wet zijn de vrouwen strafbaar omdat ze hun kind ‘verkopen’, wat een extra belemmering vormt om überhaupt uit deze wereld te ontsnappen en hulp te vragen want waar moeten ze heen? Waar kunnen ze heen?

Stepping Stones

In de VS bepalen rechters nog altijd vaak dat een moeder afstand moeten nemen van haar kind in ruil voor opvang en hulp. Een bijna onmogelijke keuze. Hoe penibel de situatie ook moge zijn, deze moeders houden net zo van hun kind(eren) als jij en ik. Steeds meer organisaties komen tot het inzicht dat dit niet de oplossing is en bieden programma’s aan om zowel moeders als hun kind(eren) op te vangen en begeleiding te geven. De organisatie Stepping Stones is daar een indrukwekkend voorbeeld van.

Deze organisatie helpt vrouwen en meisjes in Illinois, en specifiek de regio rondom Chicago. Het zijn niet alleen jonge vrouwen in minder bedeelde wijken die risico lopen slachtoffer te worden van sekshandelaren. Het gevaar ligt evengoed op de loer in de rijke suburbs. Stepping Stones probeert gemeenschappen daar bewust van te maken. Onlangs hebben ze dankzij donaties (de meeste organisaties in de VS kunnen alleen bestaan dankzij donaties) een huis aangekocht waar ze in de eerste plaats onderdak geven aan moeders met hun kinderen.

De organisatie gelooft dat het helingsproces in vertrouwen tussen moeder en kind, maar ook het vertrouwen in de omgeving alleen kan in een veilige liefdevolle omgeving. Behalve onderdak, bieden vrijwilligers en professionele hulpverleners hen ook verschillende vormen van (intensieve) begeleiding om hun leven weer op te bouwen. Natuurlijk is één huis bij lange niet voldoende maar het is een eerste stap in de goede richting. 

Seks en de superbowl

Gelukkig is de laatste jaren de aandacht in de VS voor dit menselijk drama gegroeid. Verrassend genoeg spelen een aantal grote sportevenementen daarin een belangrijke rol. Zoals de finalewedstrijd der wedstrijden waar miljoenen Amerikanen gepassioneerd naar uitkijken, The Super Bowl. Behalve veel commercieel spektakel (welke reclame gaat dit jaar aan de haal met het predikaat beste/ grappigste/ ontroerendste/ meest onbegrijpelijke/ saaiste/ duurste reclamespot?) en geweldig entertainment (wie o wie treedt/ treden op in de halftime?) gaat de Super Bowl gepaard met die veel grimmiger industrie: seks.

Het klinkt bizar maar een finalewedstrijd trekt niet alleen supporters aan maar ook een grote schare sekstoeristen die zich tegoed doen aan het aanbod van jonge meisjes en jongens die in de hotels van de stad verpozen waar de finale wedstrijd gespeeld wordt. Laat ik wel direct duidelijk maken dat een sportevenement als de Super Bowl niet de oorzaak, noch het probleem is van de seks-, en mensenhandel. Slachtoffers worden niet extra gerecruteerd maar wat wel gebeurt is dat ze verplaatst worden naar de locaties door hun pooiers omdat er potentieel meer klanten zijn daar waar grote evenementen plaats hebben; het brengt immers extra geld in het laatje.

Undercover agenten

Ook de samenwerking tussen politie, organisatoren van grote evenementen (de NFL spreekt zich sinds kort steeds meer uit tegen de illegale mensen- en sekshandel) en organisaties die slachtoffers van sekshandel bijstaan, is enorm verbeterd de laatste jaren. Dat bleek maar al te duidelijk in de aanloop naar de Super Bowl die onlangs in Atlanta (in de staat Georgia) plaats vond. Politie en vrijwilligers bereiden zich weken voor om slachtoffers die gevangen zitten in het web van pooiers en sekshandelaren op te sporen en te bereiken.

Zo hielden speciale politie-eenheden wekenlang hotels en andere plekken in de stad in de gaten.  Op zoek naar de gezichten die in hun databank van vermiste kinderen/ personen voorkomen, probeerden undercover agenten te infiltreren. En met succes. Een week voordat de finale gespeeld werd, kopten kranten dat er maar liefst 169 mensen gearresteerd waren waarvan 26 pooiers. Negen kinderen werden uit handen van sekshandelaren bevrijd.

Foto: S.O.A.P. (Save Our Adolescents from Prostitution)

Hotelzeepjes met stickers

Honderden vrijwilligers probeerden het publiek te informeren door op het vliegveld en benzinestations posters op te hangen die informatie gaven over wat Human Sex Trafficking precies inhoudt, wat de mogelijke signalen zijn en waar men op kan letten. Eén organisatie sprong in het oog: Save Our Adolescents from Prostitution, of kortweg S.O.A.P. Middels stukjes hotelzeep probeert deze organisatie op heel praktische wijze slachtoffers van sekshandelaren te bereiken. 

Therese Flores, oprichtster van S.O.A.P, was zelf jaren slachtoffer van sekshandelaren. Op haar meest afschuwelijke nacht (ze werd binnen 8 uur tijd aan meer dan 24 klanten verkocht), realiseerde ze dat het stukje zeep in de hotelkamer haar enige redmiddel had kunnen zijn. Dat idee bleef haar bij totdat ze eindelijk, jaren later, kon ontsnappen uit deze industrie. Haar stichting S.O.A.P was geboren. Op stukjes zeep is een sticker geplakt met een telefoonnummer van de National Human Trafficking Hotline en de vraag “Word je gedwongen iets te doen wat je niet wilt? Werd je bedreigd toen je probeerde te stoppen en/of weg te gaan?”

Therese kwam in januari met maar liefst 60.000 stukken zeep naar Atlanta met maar één doel: zorgen dat hotelpersoneel de zeep verspreidde en begreep wat de mogelijke signalen zijn om mogelijke slachtoffers herkennen. Ze reist heel Amerika door om te spreken op bijeenkomsten over seksslaven. En om zeepjes uit te delen in hotels gelegen nabij grote evenementen. Haar motto: ieder belletje van een slachtoffer is hoop en ieder slachtoffer dat uit deze wereld getrokken kan worden, is een succes. 

Hoe wrang dat nog geen maand na de Super Bowl, Robert Kraft, biljonair én eigenaar van het winnende football-team The Patriots, gearresteerd werd in een massagesalon waar illegale sekspraktijken met minderjarigen plaats vonden?

De toegenomen bewustwording voor de omvang van de problematiek en bereidheid zich hard te maken bij zowel overheidsinstanties als private organisaties is positief. Ook slachtoffers van sekshandelaren die de industrie hebben kunnen ontvlucten, survivors genoemd, krijgen steeds vaker een stem in de media. Hun verhalen geven andere slachtoffers hoop en moed. De strijd tegen de illegale seksindustrie is broodnodig maar heeft nog een lange donkere weg te gaan.

Hoe wrang dat nog geen maand na de Super Bowl, Robert Kraft, biljonair én eigenaar van het winnende football-team The Patriots, gearresteerd werd in een massagesalon waar illegale sekspraktijken met minderjarigen plaats vonden? Een klap in het gezicht van de NFL dat zich de laatste jaren juist lijkt in te willen zetten tégen illegale sekshandel. Gelukkig vormen organisaties als Stepping Stones en S.O.A.P, de duizenden vrijwilligers alsook de survivors die een spreekbuis durven te zijn voor hun verborgen lotgenoten, hoopvolle lichtpuntjes.

Therese Flores oprichtster van S.O.A.P. Gesponsored door l’Oréal Women of Worth

mm
Hi! Ik ben Saskia en woon sinds kort in San Diego, Californië na jaren in Chicago en Engeland te hebben gewoond. Ik ben fulltime moeder, schrijfster, dichteres en fotografe. Een kinderboekenserie vordert gestaag. Voor De Wereldwijven blog ik over ‘emancipatie’ dat in een ontwikkeld land als de VS nog een lange weg heeft te gaan: seksualiteit, ras, sociaal-, en culturele achtergrond, armoede en geloof.