Met mijn vele reizen voor het werk, heb ik het geluk dat ik af en toe de mogelijkheid heb er een paar dagen vakantie in te plannen. Zo moest ik kort geleden naar Taiwan en China en omdat er een weekend tussen viel, besloot ik dat dit een mooie kans was om Vietnam te bezoeken. Een land met zoveel pracht en pijnlijke historie verenigd.

Nadat ik Anthony Bourdain’s aflevering van Hanoi had gezien, stonden Hanoi en het nabij gelegen UNESCO erfgoedsite Halong Bay, hoog op mijn verlanglijst. Op vrijdagavond vertrok ik met een paar collega’s vanaf het vliegveld in Taipei en nog geen drie uur later landden we in Hanoi. Nadat we de douane gepasseerd waren, wachtte onze reisleider op ons in de aankomsthal en in een mum van tijd zaten we in onze privé mini-bus op weg naar de Sheraton Hanoi, aan het West Lake meer.

Het is een zwoele, donkere avond dus zien we niet heel veel, maar de eerste indruk die we van Hanoi hebben, is die van een drukke stad, met veel mensen. En niet alleen veel mensen maar vooral jonge mensen….

De legende van Halong Bay: draken en smaragden

De volgende morgen vertrekken we al vroeg voor een dagtocht naar Halong Bay. De stad is een chaotisch drukte van autos, fietsers, brommers, voetgangers. Maar zo gauw we buiten de stad zijn, rijden we op een nieuwe en moderne snelweg. Op weg naar Halong Bay stoppen we eerst bij een parelkwekerij. Onze gids vertelt ons dat deze kwekerij een van de bekendste kwekerijen is voor natuurlijke Vietnamese parels. Het is interessant om te zien hoe de verschillende soorten en maten parels worden gecultiveerd.

Natuurlijk eindigt de toer in de naastgelegen winkel, waar het personeel hun uiterste best doet ons te overtuigen dat sieraden met parels nodig hebben. Twee van mijn collega’s besluiten dat ze inderdaad niet zonder parels naar huis kunnen, maar nadat alles is afgerekend, zitten we eindelijk weer terug in onze mini bus.

We bereiken Tuan Chau Marina, van waar de meeste boottochten naar Halong Bay vertrekken. Omdat we maar een dag hebben, hebben we een privé boot. Nadat we zijn ingecheckt en de kapitein de nodige papieren heeft ingevuld, zijn we gereed voor vertrek. We hebben een ruime en modern boot, met beneden luxe banken en stoelen en boven op het dek luie lounge stoelen.

Terwijl we de haven verlaten, maken wij het ons gemakkelijk op het dek en al snel zien we de eerste rots formaties van Halong Bay, een van de nieuwe ‘Zeven wonderen van de wereld’. Halong Bay is een archipel dat bestaat uit 1,969 eilanden en het is een waar wonder: een puur en bijna onwerkelijke natuurlijke schoonheid. We proberen de verschillende rotsen met onze camera’s vast te leggen, maar soms zijn de mooiste foto’s, degenen die je in je hoofd opslaat. Ik leg mijn camera weg en geniet van het uitzicht en de natuur, terwijl onze gids ons de legende van Halong Bay vertelt.

The legend says that during the old time when the country was newly formed, Vietnamese had to fight against fierce invaders coming through the sea. Feeling sorry for the country, The Jade Emperor sent the Mother Dragon and her children descending on earth to help ancient Vietnamese people defend the country.”

While the mighty enemies were attacking the main land, The Mother Dragon and her children suddenly appeared and incinerated the enemies with their divine fire and giant emeralds. The emeralds from the dragon’s mouth were scattered around the battlefield on the sea and formed an invincible defensive wall that left enemy battleship fleet sinking. Thanks to the dragons, the Northern invaders were finally swept away and the peace finally came back the South East Asian country once again. After thousands of years, the wall of emerald turned into island and islets of different sizes and shapes.

After the battle, The Mother Dragon and her children didn’t come back to the heaven, but stayed in the mortal world and turned into human form and help people planting, cropping, raising cattle, reclaiming, and expanding the country.”

Hoewel ik weet hoe Halong Bay is ontstaan, geloof ik vandaag liever in draken en smaragden want dat past zo perfect bij de sfeer!

Grotten en kayaks

De kapitein meert onze boot aan bij Dong Thien Cung, een miljoenen jaren oude grot. Onze gids leidt ons door de grot en wijst ons op de gigantische stalagmieten en stalactieten. We zijn muisstil van dit spektakel van kleuren en vormen, van rots en water.

De volgende stop is een drijvend vlot. Hier kunnen de liefhebbers Halong Bay per kajak verkennen. Wij zijn daar natuurlijk voor te vinden en zitten al snel in onze kajaks. Omdat de kajaks door smalle openingen kunnen, krijgen we de kans om de rots formaties nog beter van dichtbij te verkennen.

Na een uur kajakken hebben we honger en terug op de boot heeft onze privé chef een waar feestmaal voorbereid. Vergezeld van een koud glas witte wijn, genieten we van de verschillende Vietnamese lekkernijen.

Hanoi: Straatleven, Banh-mi en Combo Obama

Hanoi is een geweldige stad vol historie. Het is echter ook een jonge stad, met een vibrant straatleven. We bezoeken de Temple of literature, opgericht in 1070 en toegewijd aan Confucius. Het was de eerste nationale universiteit in Vietnam. We eten een origineel Banh-mi sandwich, het beroemde Vietnamees-Frans gevulde stokbroodje, in het originele banh-mi restaurant. Zittend voorop een fietstaxi verkennen we de oude binnenstad van Hanoi en wandelen we over de lokale markt. We kunnen maar geen genoeg krijgen van de stalletjes met kleurrijke bloemen, specerijen en exotisch fruit.

Dan is het tijd voor lunch. Onze gids heeft een tafel geregeld in Bun cha Huong Lien, het restaurant waar Anthony Bourdain en Obama een paar jaar geleden samen aten. Dat bezoekt maakte dit restaurant in een klap beroemd, maar het gaf mensen ook een voorbeeld van hoe Anthony Bourdain mensen meer leerde over andere culturen en gewoontes. Of zoals Barak Obama na Anthonies tragische dood vorig jaar zei:

 Low plastic stool, cheap but delicious noodles, cold Hanoi beer. This is how I’ll remember Tony. He taught us about food — but more importantly, about its ability to bring us together. To make us a little less afraid of the unknown.

De muren hangen vol met foto’s van Obama en Anthony Bourdain en elk tafel heeft een menu met de “Obama combo”. We besluiten dat we die moeten proberen en een paar minuten later worden de Bun cha – varkensvlees, noedels met een dipsaus geserveerd, gevolgd door vis loempia’s. Vergezeld van een Hanoi biertje is het een heerlijke lunch.

Culturele tegenstellingen

Maar dit is ook de land waar een van de meest hartverscheurende oorlogen plaats vond tussen Noord Vietnam, gesteund door Rusland, en Zuid Vietnam, gesteund door de Verenigde Staten en andere anti communistische landen. Na 19 bloedige jaren eindigde de oorlog eindelijk in 1975. Onze gids wijst ons het meer aan waar John McCain met zijn vliegtuig werd neergeschoten en het Hilton hotel waar hij meer dan vijf jaar als krijgsgevangene werd vastgehouden.

Een paar jaar geleden in Saigon bezocht ik het War Remnants Museum. Het liet zien dat deze gruwelijke oorlog zoveel zinloze doden heeft veroorzaakt door zowel de Vietkong als door de Amerikaanse aanvallen met “Agent Orange”, het vreselijke chemische wapen. Ik kwam het museum huilend uit en vroeg me af waarom en hoe een land over zo iets heen komt.

Maar rondlopend in Hanoi, zie ik een jonge bruisende stad. We leren dat 70% van de bevolking onder de dertig is. In het weekend zijn ‘s avonds in de binnenstad alle straten afgezet zodat duizenden jonge Vietnamese families kunnen genieten van de straatartiesten en straatverkopers. Er zijn stalletjes met eten en prullaria. Kinderen maken ritjes in mini elektrische auto’s, en dragen ballonnen. Op elke hoek speelt een andere band. Het is vrolijk, kleurrijk en vreedzaam.

Een land om trots op te zijn

Na de oorlog zijn veel Vietnamezen naar Amerika gevlucht. Om te voorkomen dat ze zouden worden vervolgd, maar ook op zoek naar een beter leven in een land dat niet verwoest was door de oorlog. Een van mijn collega’s op deze reis is ook een Amerikaans Vietnamees en dit was zijn eerste reis terug naar het land waar zijn grootouders vandaan komen.

Hij kijkt intens om zich heen en neemt de nieuwe Vietnamese cultuur in zich op. Vol enthousiasme maakt hij overal foto’s en video’s van, om ze thuis aan zijn familie te laten zien.

Ik voel het hart van de stad kloppen – de geschiedenis en de oude tradities maar vooral een nieuwe naoorlogse generatie die trots is op hun land dat ze de laatste jaren weer hebben opgebouwd en er nieuwe kleur en vorm aan hebben geven!

Mariel van Tatenhove - VS
Hello, ik ben Mariel en ik woon sinds 1996 aan de west kust van de Verenigde Staten. Ik heb een leuke baan in Silicon Valley, waar ik voor Amazon aan Alexa werk. Ik reis veel, zowel voor mijn werk als prive en voor De Wereldwijven schrijf ik over mijn leven in California, de tech wereld en mijn international vriendenkring.